關興橋、慈航橋、慈恩橋、陽明橋為中橫公路最老的橋梁,但保存狀況良好,這次的整修,在精神層面上有著傳承意義。中橫公路,原名為東西橫貫公路,「主線」臺8線西起於台中東勢,東止於花蓮太魯閣,全長192.782公里(開拓當時里程),始建於民國4577日,於民國49429日完成,同年59日正式通車,共費時39個月又18天。因殉難的築路人更高達216人,在台灣的公路修築史上,是一條實至名歸築路人用生命與鮮血完成的「釀碧之路」。若認真探究中橫公路東段最老的這四座橋梁,則以陽明橋建於民國48年、高齡52歲為其中之最,其餘關興橋、慈航橋、慈恩橋改建於民國55年、橋齡45歲居次。

關興橋位於大禹嶺東端的關原附近,海拔高度約2370公尺,是台灣海拔最高的橋梁。「關原」地名曾為「關羽」。緣於中橫公路開拓當時這個路段的人力多為兵工與軍事戰犯,在中國的宗教傳統裡,關羽是最受尊敬的神之一,尤其是保護軍人、警察,以關羽為地名,一來用以安撫人心,另一方面則取關羽的勇氣和忠貞教化人性,關興橋也因而曾為「關羽」橋,之後如何變成「關興」橋,耐人尋味了,不過應是與關羽的二子--關興,無關的吧。

關原以雲海聞名,路旁壁上「合歡觀雲」的題字說明這個路段的特殊景緻。林間的水氣,與來自太平洋的風,沿著立霧溪溪谷向上攀升,總在清晨出現山嵐,中午時分形成一團團翻飛快速漂移的雲,之後凝聚成沉靜懾人的「海」,在迷濛霧中,有淒迷的美與浪漫詩情,但車行其間卻也增添些許險境。

關興橋往東行,越過金馬、碧綠隧道之後不遠便是慈航橋、慈恩橋、陽明橋,這個路段保有中橫開拓施作的擋土護坡,當時的工程先進們,利用當地的片岩,自行發展出特殊的人字型砌石工法,迄今屹立不倒,密佈附生的苔蘚地衣更添風貌。橋名慈航、慈恩,據傳與中橫公路開拓當時的工程單位首長篤信佛法有關,取「慈航普渡」與「慈悲恩澤」之意,普渡中橫公路施工期間不幸罹災的眾位工程先烈。

關興橋、慈航橋都是當年美援五座橋之ㄧ。參與中橫公路開拓的老築路人-徐志榮先生在接受訪談時說道:『溫妮颱風過後,滿目瘡痍,後來的閣口至寧安橋的路基也因而提高,長春橋更往上提高了二十公尺。類似長春祠的鐵橋當時有五座,是美國援助越南剩下來轉送給我們用的,其中五十公尺橋三座,除了長春橋,尚有錐麓橋及稚暉橋;另二座是二十公尺橋,颱風後拆下錐麓橋重搭成新的長春橋,另外發包做一高架橋替代原錐麓橋。』

回首過往,關興橋、慈航橋、慈恩橋、陽明橋等四橋見證了「美援」時期,工程運用美國援助越南剩下來的物資的建造歷程;「美援」指的是美國從1951年到1965年對台灣的援助,除資金援助外,包括民生、戰略物資,也包括基礎建設所需的物資,並進行技術合作與開發、學術合作與人才交流,解決了台灣當時外匯資金不足的問題。「美援」促進了台灣的整體經濟成長,促進產業轉型,但也有人說,美援也造成台灣對美國的依賴。

展望未來,關興橋、慈航橋、慈恩橋、陽明橋的整修補強完成,不僅使舊橋梁機能再生,延續了橋梁的壽命,減少資源浪費,以達物盡其用;除此之外,這四座老橋的歷史人文更能得以無盡伸展延續。

橋,原本只是跨越溪谷的聯接,只緣融合建造期間先人的辛酸血淚、靜臥山林歷經風霜歲月後的古意與拙樸,而有了千姿百態、四季風情,引來旅人的讚嘆。